Golfens gulddreng

Ingen spillere på henholdsvis PGA-touren eller Europa-touren kommer i nærheden af Ricki Fowlers signaturlook. Han er desuden et genuint forbillede for hundredtusindvis af unge fans jorden rundt. Nu starter hans bedste sæson hidtil.

Bruset fra Stillehavets evige bølger på vej ind mod stranden i Newport Beach i det sydlige Californien sætter luften i bevægelse. Frisker sindet op og giver godt humør. Og det på trods af at klokken kun er lidt i syv om morgenen og mørket stadig hænger over parkeringspladsen ved Newport Beach Golf & Country Club.

Klubben er i øvrigt i færd med at bygge et nyt klubhus, en lille hytte på omkring 4 tusind kvadratmeter, men et interview i et elegant miljø med dybe klublænestole foran ildstedet, er der ikke tale om. Indvielsen er først om knap et år. Næ, interviewet med Rickie Fowler finder sted i et lille udhus lige ved siden af klubbens maskinpark. Fjernt fra den glamour, som man i høj grad forbinder med nutidens megastjerner.

Den mørke SUV med de tonede ruder bremser op, og ud springer den 27-årige Rickie Fowler. I betragtning af at det er så tidligt om morgenen, udstråler han en veloplagt energi. Temmelig lille af vækst, og ikke så kraftig, som mange af hans unge kollegaer. Han ser ud til at være indbegrebet af den cool fyr fra den amerikanske vestkyst, der har beskæftiget sig med en masse forskellige idrætsgrene gennem hele sin opvækst, men hvor golfen naturligvis nu optager det meste af tiden.

– Selvfølgelig er det sådan. Men jeg fisker stadig en hel del i min fritid, forklarer han og tager en hurtig slurk kaffe. Jeg har altid fisket.

– Måske er det der, jeg har min store tålmodighed fra. Som du ved, handler golf i høj grad om tålmodighed.Jo, jeg er enig og spekulerer over denne egenskab. Tålmodighed, kan man træne det? Jeg bilder mig ind, at man måske kan det, og lytter til det, Rickie fortæller om sine første slag på rangen hjemme i Murrieta, en times kørsel fra Los Angeles.

– Jeg var tre år. En gang om ugen tog min morfar mig med til Murrieta Valley Golf Range.

Han fortalte historier om livet, det gør han stadig. Jeg tror, det er godt for os at lytte til andre menneskers erfaringer. Af og til behøver man faktisk ikke sige så meget. Man kan sige meget uden ord. Sådan var det også ofte med min første træner, fortæller Rickie.

Måske kommer tålmodigheden bare fra stilheden. Unge Rickie blev hurtigt en lille dreng på rangen, der vakte stor opmærksomhed. Fire og et halvt år gammel spillede han sin første golfturnering, og meget snart blev Barry McDonell en vigtig person i hans liv. Barry var træneren på den lokale lille range i Murrieta. Han forstod efterhånden, at denne dreng vil blive til noget stort. Og han havde sin egen opskrift på at holde interessen i live for ham.

Rickie Fowler fik tidligt lært at slå forskellige typer af slag. Ikke bare ase og mase, men skabe og arbejde med slagene. Det var sikkert helt nødvendigt. Unge Rickie slog med sin fars driver. Den var ikke gjort mindre, nej i fuld længde, hvilket gav ham styrke i både hænder og underarme. Samtidig fik han også den hurtighed, som i dag karakteriserer hans slag på bolden.Barry McDonell fik også Rickie til at spille uden en masse unødvendige og destruktive tanker.

– Han fik mig til at koncentrere mig om målet: 5 meter til højre eller 5 til venstre eller lige på pinden. Jo tidligere man lærer det, desto bedre golf spiller man. Hvis tålmodighed er en vigtig faktor, så er selvtillid en anden, mener Rickie.

Barry McDonell lagde grunden til hans store selvtillid. Barry døde for fem år siden, 75 år gammel, men er stadig en stor del af Rickie Fowlers liv.

Fowler vender stadig tilbage til sine rødder. Forældrene, bedsteforældre og træneren i Murrieta. Han gør det med bevidstheden om, at han kommer fra små kår. Han er ikke et ”countryclub kid”, som han selv udtrykker det. Opvæksten, hvor han fik lov til at gøre det, han elskede mest af alt i sin fritid, motocross, fiske og golf, lader til at have givet ham sikkerhed og styrke. Han fik intet foræret, han kombinerede ihærdighed med sit talent. Han blev et forbillede for hundredtusinde fans i hele verden. Hvor vildt!

 

At være 27 år og bære så stort et ansvar på sine skuldre. Bliver det af og til en belastning, spekulerer jeg. Er der tidspunkter, hvor han drømmer om at gøre noget skørt? Noget tosset?

– Nej, absolut ikke. Sådan tænker jeg ikke. Jeg vil gøre det rigtige og fortsætte med at være et forbillede. Behandle folk ordentligt.

Jeg har aldrig været en ”troublemaker”, aldrig haft nogen skandaler i medierne. Denne livsstil regner jeg med at fortsætte.

Han giver uden tvivl følelsen af, at han klart og tydeligt har lært at skelne mellem rigtigt og forkert. Som hovedsponsor er Cobra Puma Golf velvidende om dette, og det var heller intet tilfælde, at mærket henvendte sig til Rickie Fowler for at finde en spiller, der kunne leve op til det positive ungdommelige image.

– Vi lagde øret til jorden. Vi behøvede ikke søge så længe, fortæller Thore Ohlsson, svensk bestyrelsesmedlem i Cobra Puma Golf worldwide.

– Han havde og har stadig alt det, vi gerne vil stå for. Ungdommelighed, karisma og sympatisk opførsel og naturligvis spillet. Vi skrev kontrakt med ham, inden han blev en megastjerne, og i dag har han betydet enormt meget for vores mærke og sikkert ligeså meget for mange af sine unge fans.

– Ingen anden golfspiller i øjeblikket er knyttet så stærkt sammen med sin hovedsponsor, siger Thore Ohlsson og fortæller, at Cobra Puma Golf hele tiden holder udkig efter unge lovende golfspillere. Eller øret til jorden, om I vil. Det handler om adskillige millioner dollars i indtægter – ved siden af selve spillet.

Symbiosen Fowler – PUMA er unik.

– Vi er virkelig vokset sammen, PUMA og jeg. Jeg er overbevist om, at det havde været meget sværere med et andet mærke, hævder Rickie. Alt det som PUMA står for, genkender jeg ved mig selv. Det er en speciel stil, hvor jeg føler mig hjemme. Tag tøjet for eksempel, det er virkelig noget særligt.

– Selv om det er professionelle designere, der skaber mit tøj, så har jeg en vis indflydelse på, hvordan det skal se ud. Jeg ville aldrig tage noget på, som jeg ikke føler mig godt tilpas i eller andre har valgt for mig, hvis du forstår, hvad jeg mener, griner Rickie Fowler og kaster et blik på alt det nye tøj, han skal fotograferes i lidt senere. Han er meget interesseret i tøj og mode. Hans garderobe er enorm, og indeholder en hel del tøj, som han aldrig har gået i, men han giver meget af det væk til velgørenhed og til andre, der har gjort sig fortjent til det.

De orange bukser og skjorter blev hurtigt hans signatur. For ikke at tale om capsene med kæmpestor lige skygge. Capsene så egentlig ikke for smarte ud, men se bare, hvordan det har dannet mode. Farven var et bevidst valg fra Rickies side.

– Orange er en hyldest til mine to år på Oklahoma State University i Stillwater. Jeg betragter det fuldstændigt som mit andet hjem og har naturligvis tætte kontakter til mange af mine venner der. Jeg tager ofte derhen for at gøre gengæld både hvad angår tid og penge, siger Rickie og personificerer den amerikanske succes.Man gør altid gengæld over for den eller dem, der har medvirket til ens succes, og endnu engang beviser han, at han er et forbillede: Rickie Fowler.

I en periode frem til Players Championship på TPC Sawgrass i Florida sidste år, tvivlede man på Fowler. Flere eksperter og spillere anså ham for at være kraftigt overvurderet. Han havde jo kun en PGA Toursejr fra 2012 med i bagagen. I et land, hvor andenpladser kun er andenpladser, og hvor sejrene tæller endnu højere end højt, begyndte man at snakke i geleddet, når en spiller med hans attitude og eksponering ikke nåede hele vejen til tops.

Og i den weekend i maj sidste år følte kritikerne sig sikre i deres sag. Flere slag efter førerfeltet. Et tabt slag på tieren. Efterfulgt af en misset birdie på næste. Sejren lå ganske vist inden for rækkevidde, men for at nå den ville det kræve noget ganske sensationelt.

Men med sin gamle træner Barry McDonells råd i baghovedet, om at rense hjernen for alt det uvæsentlige og koncentrere sig om opgaven, vendte alt.

– Det lykkedes mig at jage de negative tanker væk. Derefter vidste jeg, at hvis jeg lavede birdies på de sidste fire, så burde jeg have en god chance. Jeg lavede tre birdies og en eagle! Og var dermed klar til playoff mod Kevin Kisner og Sergio Garcia. Og det var netop de fire sidste huller, der blev spillet i playoff. Mon ikke jeg var tilfreds med kun at have brugt 11 slag på de sidste huller i det ordinære spil. Det hjalp mig meget, siger Rickie, som i og med at han sænkede sin tredje birdie på dagen på TPCs signaturhul, det syttende, sikrede sig sin anden PGA Tour-sejr.

Han virkede ikke som om, han havde lyst til at tale om, at det var et bevis for alle, der tvivlede på hans evner. At han tog revanche. Måske af den grund, at han ikke er den type, der bliver glad for at lukke munden på dem, der ikke er hans største supportere.

Nej, snarere fordi han forstod, at sejren kommer, når den kommer, og at den i sig selv avler endnu mere succes. Tja, så enkelt kan det være.

Det blev nemlig til yderligere to sejre sidste år, Deutsche Bank Open, på TPC Boston, hvor han spurtede forbi Henrik Stenson i slutfasen og til Scottish Open på Gullane, udenfor Edinburgh. Det skal bemærkes, at de tre sejre var med mindst mulig marginal, hvilket måske siger lidt om hans evne til at holde ved, når det bliver alvor.

Rickie Fowlers karriere indeholdt desuden top-5-placeringer i samtlige Majors, heraf to andenpladser. Et fantastisk resultat, men befinder man sig på dette niveau, så er der stadig meget at stræbe efter, og Rickie har svært ved at skjule sin iver efter at komme i gang med sæsonen 2016. Ligesom en utålmodig fuldblodshest står han og pruster i startboksen.

Konkurrencen skærpes dog år efter år. Der findes en hel flok unge mænd på mellem 20 og 30 år, der kan blive nummer et i verden.

– Ja, Jordan Spieth, Jason Day, Rory McIlroy, har jo alle været nummer et gennem kortere og længere perioder. Den øverste top er dygtigere og måske sågar bedre end i mange år. Jeg ser frem til at blive en af dem. Der findes altså mange gode grunde til at træne endnu hårdere og blive endnu bedre, konstaterer Rickie og fortsætter, vi må heller ikke glemme alle de rutinerede drenge mellem 30 og 40! Det er barskt på toppen.

– Så jeg skal forbedre mit spil, først og fremmest skal jeg trille flere put i hul og derudover skal jeg blive dygtigere fra tee med min driver.

– Sidste år blev året, hvor jeg vendte et blad i min karriere. Mit næste mål er at vinde flere gange, hvert år i de kommende år – blandt andet mindst en Major.

Selvtillid og tålmodighed. Det sker, når du mindst venter det, at den største fisk bider på krogen.

Play well Rickie!


NOGLE HURTIGE TIPS FRA RICKIE

01 Det er en god idé at spille med et jern fra tee, specielt hvis det føles lidt trangt. Hvis flaget desuden står kort, har du store muligheder for at opnå et godt resultat.

02 Hold en god linje. Hold køllen i højre hånd og sæt køllehovedet square bag ved bolden. Ret derefter blikket mod noget i græsset omkring en meter foran bolden.

03 Tag ingen unødige risici. Tag hellere to lette slag end at risikere et svært, som kan betyde straffeslag.